Oligómeros

Sugar (sucrose, saccharose) molecule, chemical structureLos oligómeros son polímeros de bajo peso molecular que comprenden un pequeño número de unidades repetidas o monómeros, cuyas propiedades físicas dependen significativamente de la longitud de la cadena. Los oligómeros son esencialmente intermediarios de la reacción de polimerización que encuentran amplias y directas aplicaciones en la ciencia de los materiales. Los oligómeros pueden agruparse en oligómeros de adición y oligómeros de condensación, según la estructura de la unidad de repetición.

En química y bioquímica, un oligómero es una molécula que consiste de unas pocas unidades repetidas similares o idénticas que podrían derivarse, real o conceptualmente, de copias de una molécula más pequeña, su monómero. El nombre se compone de los elementos griegos oligo-, “unos pocos” y -mero, “unidad”.

Un oligómero con un número específico de unidades se denomina con el prefijo griego que denota ese número con la terminación -mero: por ejemplo, dímero, trímero, tetrámero, pentámero, etc. se refieren a moléculas con dos, tres, cuatro y cinco unidades respectivamente. Las unidades de un oligómero pueden estar dispuestas en una cadena lineal (como el dímero de melamina), un anillo cerrado (como en el trioxano, un trímero cíclico de formaldehído), o una estructura más compleja. Si las unidades son idénticas, se tiene un homo-oligómero; de lo contrario, se puede utilizar un hetero-oligómero. Un ejemplo de proteína homo-oligomérica es el colágeno, que está compuesta por tres cadenas de proteínas idénticas.

En la producción de los polímeros plásticos, un oligómero representa una cadena más corta del mismo polímero y que puede representar una falta de control de la longitud de las cadenas durante la polimerización, esta longitud está directamente relacionalda con el peso molecular, la fluidez y varias propiedades físicas, siendo la resistencia al impacto una de las más afectadas.

Un buen control de las reacciones de polimerización, es el tamaño de las cadenas moleculares y por ende, es deseable una baja cantidad de oligómeros en la resina que se está produciendo.

Muchos aceites son oligoméricos, como la parafina líquida. Los plastificantes son ésteres oligoméricos ampliamente utilizados para ablandar termoplásticos como el PVC. Se pueden fabricar a partir de monómeros uniéndolos entre sí o mediante la separación de las fracciones superiores del petróleo crudo. El polibuteno es un aceite oligomérico utilizado para hacer masilla.

Sacarosa
La sacarosa es un dímero formado por una molécula de glucosa y otra de fructosa

Algunos oligómeros biológicamente importantes consisten en macromoléculas como proteínas o ácidos nucleicos; por ejemplo, la hemoglobina es una proteína tetrámera. Un oligómero de aminoácidos se llama oligopéptido o simplemente péptido. Un oligosacárido es un oligómero de monosacáridos (azúcares simples). Un oligonucleótido es un fragmento corto de una sola cadena de ácido nucleico como el ADN o el ARN, o fragmentos similares de análogos de ácidos nucleicos como el ácido nucleico péptido o los morfolinos.

Las unidades de un oligómero pueden estar conectadas por enlaces covalentes, que pueden ser el resultado de reacciones de reordenación de enlaces o de condensación, o por fuerzas más débiles como los enlaces de hidrógeno. El término multimérico se utiliza en bioquímica para los oligómeros de proteínas que no están unidos covalentemente.

La oligomerización es un proceso químico que convierte los monómeros en complejos macromoleculares a través de un grado finito de polimerización. La telomerización es una oligomerización realizada en condiciones que dan lugar a la transferencia en cadena, limitando el tamaño de los oligómeros.

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